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Tortugas Galápagos

Historia en Breve -

  • Las tortugas que viven en la parte Este y Oeste de la isla de Santa Cruz en las Islas Galápagos en realidad son dos especies diferentes
  • Las dos especies están lejanamente emparentadas a pesar de que viven solo a seis millas de distancia
  • Aunque existen aproximadamente 2 000 tortugas que pertenecen a las especies occidentales, quedan solo alrededor de 250 especies en la parte oriental
 

Estas Magnificas Criaturas Solo Se Encuentran en Dos Lugares del Mundo

Marzo 1, 2016 | 2,130 vistas
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Por la Dra. Becker

Las Islas Galápagos son conocidas por sus tortugas y representan a uno de los dos únicos lugares en todo el planeta donde todavía viven estas magnificas criaturas (el otro está localizado en el Atolón de Aldabra en el océano Índico).

En la época en que Charles Darwin visitó las islas, en 1835, existieron 15 tipos de tortugas que vivían en la isla. Que han disminuido a 11 especies, salvo que actualmente podrían ser 12 especies.

Recientemente, los investigadores de la Universidad de Yale revelaron que las tortugas que viven en las partes Este y Oeste de la isla de Santa Cruz localizada en las Islas Galápagos, son en realidad dos especies diferentes.1

Recientemente se Identificó una Nueva Tortuga en el Este de Santa Cruz

Por mucho tiempo se pensó que todas las tortugas que viven en Santa Cruz eran de la especie Chelonoidis porteri. Pero las tortugas del Este y el Oeste tienen una apariencia ligeramente diferente, por lo que los investigadores revelaron que tal vez, después de todo, no eran el mismo tipo de especie.

Realizaron pruebas genéticas en aproximadamente 100 tortugas de cada parte de la isla, lo que reveló que había diferencias genéticas importantes.

Aunque viven únicamente a seis millas de distancia, las tortugas del Oeste son Chelonoidis porteri y las tortugas del Este son una nueva especie que los investigadores nombraron Chelonoidis donfaustoi (nombrada por el guardabosques del Parque Nacional de Galápagos, Fausto Llerena Sánchez, quién cuidó a las tortugas en peligro de extinción).

Resultó que las dos especies están lejanamente emparentadas. Como reportó Live Science:2

"De hecho, las dos especies evolucionaron millones de años por separado. Las tortugas del Oeste son parte del linaje de las tortugas gigantes más antiguas de los Galápagos, las cuales evolucionaron hace 1.74 millones de años.

En contraste, las tortugas del Este son mucho más jóvenes --ellas evolucionaron hace menos de medio millón de años.

Las pruebas genéticas mostraron que las tortugas del Este están más estrechamente relacionadas con las tortugas descubiertas en otras Islas de los Galápagos que de las tortugas que viven en la parte Oeste de la misma isla".

Notablemente, mientras que existen alrededor de 2 000 tortugas que pertenecen a las especies del Oeste, quedan solo alrededor de 250 tortugas de las especies de la parte oriental. El descubrimiento de nuevas especies podría ayudarles a que la protección del hábitat se incremente.

Tal como es ahora, las tortugas gigantes han disminuido significativamente en todo Galápagos, esto debido a la pérdida de su hábitat, especies invasoras y explotación provocada por los humanos.3

Quedan Solo Alrededor de 15 000 Tortugas Gigantes en las Islas Galápagos

Se considera que las primeras tortugas llegaron a las Islas Galápagos hace 3 millones de años, después de ir a la deriva a través del océano desde Sudamérica.4

Alguna vez fueron tantas que cuando los marineros españoles descubrieron las Islas en el siglo XVI, ellos nombraron Galápagos al archipiélago, después de galápago, que era la denominación en español para la tortuga.5

Del siglo XVII al siglo XIX, las tortugas fueron cazadas como alimento, han muerto hasta una cantidad estimada de 100 000 tortugas, o más de las estimadas. De acuerdo con Galapagos Conservancy:6

"Una de las adaptaciones más impresionantes de las tortugas gigantes [de las Islas Galápagos] --es su habilidad para sobrevivir sin comida ni agua hasta por un año— fue también la causa indirecta de su desaparición.

Una vez que los bucaneros, balleneros y vendedores de pieles descubrieron que podrían tener carne fresca para sus largos viajes al almacenar tortugas gigantes vivas en las bodegas de sus barcos, comenzó la explotación masiva de las especies".

Actualmente, existen únicamente alrededor de 15 000 tortugas que permanecen en las Islas, y están enlistadas por el gobierno de Ecuador como especies en peligro de extinción.7

Al menos cuatro especies se han extinguido, y la organización Galapagos Conservancy señaló que muchas más podrían haber sido ya eliminadas si no fuera por la larga longevidad de las tortugas.

"La única cosa que salva a varias de las poblaciones de tortugas ha sido su longevidad, que mantiene a muchos adultos mayores vivos hasta que los esfuerzos de conservación pueden salvar sus especies", expuso la organización Galapagos Conservancy.8

Las tortugas gigantes de Galápagos no solo son las tortugas más grandes del mundo (que crecen hasta 5 pies de largo y pesan hasta 550 libras); también son los vertebrados más longevos. Las tortugas gigantes tienen un promedio de vida de más de 100 años, sin embargo, la tortuga más anciana registrada vivió 152 años. De acuerdo con National Geographic:9

“Es posible, aunque talvez improbable, que entre las tortugas gigantes que quedan en las Islas Galápagos, exista una tortuga antigua que haya eclosionado en la época de la famosa visita de Charles Darwin...”

Las Tortugas Ayudan a la Biodiversidad de la Isla

Las tortugas pasan hasta 16 horas al día descansando, por lo que te preguntarás como podrían ellas ser colaboradoras activas para su medio ambiente. Para empezar, un reciente estudio descubrió que aproximadamente la mitad de los alimentos de las tortugas Galápagos estaban constituidos de especies de plantas invasivas.10

Las islas están enfrentando un problema con más de 750 especies de tales plantas que crecen en el ambiente, pero las tortugas han aprendido a vivir en armonía con las plantas. En algunos casos, las especies invasivas podrían incluso añadir un impulso nutricional en la alimentación de las tortugas.

Cuando un grupo de tortugas gigantes de Aldabra fueron llevadas a una isla llamada Ile aux Aigrettes, en el Océano Índico, ellas se alimentaron de los frutos de los árboles nativos de ébano, una especie que ha sido devastada en la isla.

Entonces, las tortugas ayudaron a esparcir sus semillas alrededor de la isla, e incluso las semillas germinaron mucho mejor una vez que pasaron a través de los intestinos de las tortugas.

Aún mejor, así como en las Islas Galápagos, las tortugas también se dieron un festín con muchas de las plantas que no eran originarias de la isla, lo que representa un claro ejemplo de la forma en que los animales salvajes pueden ayudar a restaurar ecosistemas completos.11 También tienen una relación reciproca con las aves de las Islas, incluyendo a los pinzones de Darwin y los Papamoscas Bermellones.

Las aves "bailan" frente a las tortugas cuando están buscando comida, y las tortugas responden al extender sus cuellos para exponer las garrapatas que a las aves les encanta comer.12

Las tortugas también son un ejemplo de una de las criaturas más gentiles en el planeta. Cuando no están tomando una siesta, las tortugas Galápagos pueden encontrarse mordisqueando nopales, hierbas y frutas. Incluso sus competencias son indudablemente gentiles. Explicó la organización Galapagos Conservancy:13

"Como muchas otras especies, tienen formas de expresar dominio y de defenderse a sí mismas.

Las tortugas que compiten permanecen erguidas, se enfrentan entre ellas con las bocas abiertas, extienden sus cuellos hacia arriba lo más alto posible. Casi siempre "gana" la cabeza más alta, mientras que la perdedora se retira sumisamente hacia la maleza".